Phytoplankton is klein van formaat, maar gigantisch groot in impact. De diverse groep organismen leeft in verschillende waterige habitats en speelt een belangrijke rol in het aquatische voedselweb en de zuurstofproductie. Meer informatie over de verschillende soorten phytoplankton kan u helpen begrijpen hoe sommige van de kleinste zeedieren zo’n groot verschil kunnen maken voor het ecosysteem van onze planeet.

Soorten plankton

Alle verschillende soorten plankton leven op aarde. De definitie van plankton is breed, met inbegrip van elk organisme dat in een groot waterlichaam leeft maar niet tegen de stroom in kan zwemmen. Velen zijn microscopisch klein, hoewel sommige, zoals de dodelijke Portugese man of oorlogskwal, groot genoeg zijn om met het blote oog gezien te worden. Plankton (dat vaak verkeerd gespeld wordt als plankton) wordt meestal onderverdeeld in categorieën op basis van de vraag of het dieren, bacteriën, schimmels of planten zijn. Enkele voorbeelden van plankton zijn zoöplankton, de dierensoort en mycoplankton, de schimmelsoort. Het planttype plankton staat bekend als phytoplankton.

Phytoplankton en fotosynthese

Er zijn vele soorten phytoplankton, en ze kunnen allerlei soorten en maten aannemen. Sommige, zoals groene algen, zijn vaak met het blote oog te zien en kunnen het zwemmen in het plaatselijke meer minder aangenaam maken. Andere, zoals de coccolithofoor, hebben een microscoop nodig om te kunnen zien. Veel mensen denken dat de met kalksteen bezette coccolithofoor er uitziet als een kleine wieldop. Een ander type is dinoflagellaten. Hun Latijnse naam vertaalt zich ruwweg naar “wervelende zwepen”, dankzij de twee staarten die onder hun kleine maar complexe schelpen uitsteken. Zij zijn verantwoordelijk voor een deel van de bioluminescentie van de oceaan.

Het enige wat de meeste phytoplankton gemeen hebben is hun belangrijke rol in de fotosynthese. Hoewel veel mensen weten dat landplanten zoals bomen en bloemen deel uitmaken van de fotosynthesecyclus, beseffen ze niet dat phytoplankton, de kleine planten van de zee, ook een cruciaal onderdeel is van het omzetten van het zonlicht in de chemische energie die het leven op aarde aandrijft. Om die reden wordt phytoplankton meestal dicht bij het wateroppervlak gevonden, waar het het meeste licht van de zon kan absorberen. Het is moeilijk om precies uit te rekenen hoeveel van ’s werelds zuurstofphytoplankton precies helpt om te creëren, maar veel wetenschappers schatten dat meer dan 50 procent van alle lucht die we inademen voor een deel te danken is aan phytoplankton.

Belang in het wereldwijde ecosysteem

Phytoplankton speelt niet alleen een belangrijke rol in het leven op aarde, maar ook in het aquatische voedselweb. Zij zijn de belangrijkste voedselbron voor alle soorten zeedieren, van microscopisch klein zoöplankton tot reusachtige roofdieren zoals walvissen. Als het phytoplanktonniveau zou dalen, zouden onderwaterdieren te maken krijgen met een ernstig voedseltekort. Op deze manier helpt phytoplankton alle soorten leven op aarde van energie te voorzien.